一朵蘭花如何讓人長生?
澳大發現抗衰老秘密

文:資深校園記者梁馨元、余偉業 │ 圖:傳訊部

「千百年來,人們總盼望長生不老;隨著再生醫學不斷進步,我們或許可以做到長生了!」澳門大學中華醫藥研究院副教授王春明介紹澳大最新的研究成果,以一朵蘭花解構人體組織再生的秘密。

王春明教授在澳大開放日上展示再生醫學的研究成果

替代磨損的骨骼

誠然,人體就如一件機器,隨著年齡衰老,身體的零件也開始磨損需要替代。王春明教授說:「我們的組織和器官就是這樣,會出現病痛的老化。這些器官的老化,很難通過吃藥或者打針來解決。其中,骨質疏鬆是我們最大的敵人之一。」

王教授進一步表示,在正常狀況下,骨頭是一個多孔的狀態。「你可以想像它是一個海綿或一個蜂窩,許多空格。裡面的細胞和營養物質可以跑來跑去,但是骨頭具足夠的支撐強度,支撐我們的身體。「 然而,骨質的流失導致疏鬆越來越加重,最後支撐不起身體。不過,隨著科技的發展,不斷製造出人工的東西(如鋼釘等)來替代骨質,但那些都是死的器件,不是真的器官,只能提供結構的支撐,並不能恢復我們缺損前的生活品質。」

王春明教授的研究團隊發現抗衰老的秘密

激活骨質自我修復

於是,王教授團隊開始尋找活性的工具,讓骨頭組織作自我修復,而他們想到了中藥,並花了4年從21種中藥材中篩選,在名為白芨的蘭科植物中,找到了免疫活性多糖分子BSP,是可以誘導免疫因數促進骨細胞活性,從而啟動骨細胞生長。

王教授解釋說:「BSP對我們的免疫細胞、免疫系統下指令說:請你讓骨頭長起來!於是我們的免疫系統釋放出一些信號,叫細胞因數,就是這些信號去讓我們骨頭的組織細胞喚醒,讓他們跑起來,跑到缺補的部位上。」

液體變成固體

但王教授團隊面臨這一個更有挑戰性的問題:怎麼讓這個分子在人類身上真正的發揮作用?他們又花了一年的時間做了一件事情,把BSP做了化學結構改造,讓白芨多糖BSP液體材料,注射到骨受損區域,使之從液體變成固體,補充缺損、支持骨組織生長。

「當把多糖材料注射到生理環境中,只需要十秒鐘,就會變成像米粉或者麵條一樣的固體,它可以成為任何的形狀。而我們把這個固體的麵條拿出來,用電子顯微鏡觀察,發現它具有非常漂亮的微孔結構,和我們骨頭的結構幾乎一模一樣。細胞和營養因數可以在裡面奔跑。」

王春明教授研究團隊

像天使的

其後,王教授團隊為了驗證這個成果做了兩件事:第一,把小鼠體內骨髓裡面的幹細胞拿出來,團隊發現這些幹細胞拿出來的時候是處於沉睡狀態。但當與澳大開發的BSP材料給合後,「這些幹細胞像伸開了雙腳,開始奔跑。它們不僅開始奔跑,而且開始分泌一種磷酸酶和鈣質,用來幫助骨頭重建,這正是人體所需的。」

為了更進一步地驗證治療效果,他們做第二件事:在大鼠頭蓋骨上做了一個缺損,然後填入BSP材料做治療,12週後,由澳大研發來自美麗蘭花的藍色分子,可以非常漂亮的修復大鼠的顱骨。王教授說:「更重要的是,我們沒有往缺損裡面放一滴藥物,也沒有放一滴骨細胞,是身體自己的細胞跑了起來,形成了骨組織。」

全球首次發現

王教授說:「這是全球首次基於中藥活性成分開發了一個新型的組織替代物,可以經過注射,啟動組織再生,最終變成骨骼的一部分。」目前,團隊已經完成了實驗室階段的研究,並希望有機會可以和臨床醫生合作,探索下一段的可能。